La Tierra es el hogar de unos 20 cuatrillones de hormigas

Cualquiera que haya tenido una plaga de hormigas sabe lo insidiosas que pueden ser y lo rápido que pueden apoderarse de una cocina o una casa. La humilde hormiga es una de las criaturas más exitosas e influyentes del planeta. Están muy organizados y han desarrollado interacciones estrechas con todo, desde plantas hasta hongos, otros insectos y vertebrados más grandes. biólogo estadounidense eduardo y wilson los llamó «Las pequeñas cosas que mueven el mundo». «Las hormigas constituyen dos tercios de toda la biomasa de insectos», escribió Wilson en un libro de 1990. la hormiga, Coescrito con Bert Hölldobler. «Hay millones de especies de organismos y no sabemos casi nada sobre ellos».

En pocas palabras, están en todas partes. Debido a su ubicuidad, los científicos se han preguntado durante mucho tiempo cuántos de estos bichos de seis patas hay en el planeta y cuál sería su peso total.

Un estudio publicado hoy en la revista Actas de la Academia Nacional de Ciencias de los Estados Unidos de América Hay una respuesta posible. Una nueva investigación de la Universidad de Hong Kong estima que la Tierra alberga 20 cuatrillones (o 20 × 10)15 o 20.000.000.000.000.000) hormigas. Las estimaciones anteriores iban desde 10, incluida una del famoso Hölldobler y Wilson15 de 10dieciséis Los individuos y las conjeturas en gran parte educadas, desde AA Global, no tenían un conjunto de datos representativo disponible cuando realizaron su investigación. En este nuevo estudio, se estima que el número total de hormigas en la Tierra es de 2 a 20 veces ese número.

Este equipo internacional de investigadores recopiló datos sobre hormigas terrestres y arbóreas (que habitan en los árboles) de 465 estudios, continentes, biomas principales y hábitats. Este conjunto de datos global masivo tardó seis años en expandirse en esfuerzos anteriores para determinar cuántas hormigas hay en el planeta.

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Durante décadas, los investigadores de hormigas han estado increíblemente ocupados estudiando las comunidades de hormigas en todo el mundo. Recolectaron miles de muestras de hormigas para identificar especies y, a menudo, contaron todas las hormigas al publicar sus hallazgos en artículos científicos. Pudimos recopilar dichos datos de alrededor de 500 estudios diferentes de todo el mundo y escritos en diferentes idiomas. De esta manera, pudimos medir la densidad de hormigas en diferentes partes del mundo y también estimar el número total de hormigas en la Tierra», dijo el coautor Patrick Schultheiss, ahora investigador principal interino en la Universidad de Würzburg en Alemania, le dijo a Popular Science en un correo electrónico.

son insectos Los ecosistemas son increíblemente importantes como ingenieros En muchos biomas y tipos de ecosistemas, como selvas tropicales, praderas y desiertos. Giran y airean el suelo, lo que permite que el agua y el oxígeno lleguen a las raíces de las plantas. Dispersan semillas para cultivar nuevas plantas, comen una variedad de materia orgánica y proporcionan alimento a otros depredadores.

Esa cantidad de hormigas terrestres equivale a unos 12 megatones de carbono seco en materia orgánica.

“Nuestra estimación de la población global de hormigas es 20 × 1015 personas», dijo la coautora principal Sabine Nuten, ahora investigadora de la Universidad de Würzburg, en un comunicado. «Es un 20 con 15 ceros, lo cual es difícil de apreciar. En términos de biomasa, todas las hormigas en la Tierra pesan más que todas las aves y mamíferos silvestres combinados, o alrededor del 20 por ciento de la biomasa humana».

¿Cuántas hormigas hay en el mundo?  Miles de millones de rupias.
La hormiga merodeadora (Carrebara nr. diversa) es la hormiga más abundante en las selvas tropicales de Asia. Como muestran las hormigas ilustradas, esta especie es muy polimórfica: los individuos de una misma colonia varían en tamaño y forma. Estos especímenes fueron encontrados en Lama Island, Hong Kong SAR, China. Crédito: François Brassard; Patricio Schultheiss; Sabine Nuten.

El estudio también encontró que las hormigas están distribuidas de manera desigual en las superficies terrestres de todo el mundo. Generalmente, las áreas tropicales albergan más hormigas que las áreas no tropicales, pero esto también depende del ecosistema local.

El equipo se sorprendió bastante porque la mayoría de los científicos no cuentan específicamente el número de hormigas individualmente, sino que intentan responder preguntas sobre la biodiversidad, los procesos ecológicos y la evolución. El número de hormigas a menudo se informa como una medida del tamaño de la muestra. El equipo también se sorprendió de que la lista final no cubriera todo el planeta. Según Schultheiss y Nooten, hay áreas del mundo (África central o partes de Asia) donde no tienen dicha información.

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«Esperamos que esta investigación genere conciencia sobre la importancia de las hormigas a nivel mundial. Esperamos inspirar a los científicos y a otros ciudadanos a salir y estudiar las hormigas en las partes del mundo de las que sabemos menos. Es realmente difícil contar hormigas usando métodos estándar. No, pero nuestra investigación muestra que incluso los datos más básicos pueden ser increíblemente informativos. En última instancia, necesitamos conjuntos de datos globales como este para comprender lo que debemos o necesitamos proteger», dijeron los autores en un correo electrónico.

Con este conjunto de datos global en la mano, el próximo paso del equipo es investigar por qué algunas partes del mundo tienen más hormigas que otras. Ellos plantean la hipótesis de que esto se debe al clima, el uso humano de la tierra u otras características ambientales.

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