El equinoccio de otoño es un buen momento para buscar la aurora.

El equinoccio de otoño está sobre nosotros, y las vibrantes hojas que caen no son lo único que regresa a nuestros cielos. La aurora boreal, también conocida como la aurora boreal, comenzará a brillar con más frecuencia en los cielos de latitudes altas. ¿Pero por qué? Robert McPherron, profesor de divulgación científica y ciencia espacial de la UCLA, responde a sus preguntas.

¿Qué es el equinoccio de otoño?

Para los residentes del hemisferio norte, el equinoccio de otoño marca el comienzo del otoño. En el equinoccio, el día y la noche tienen aproximadamente la misma duración: el nombre «equinoccio» proviene de las palabras latinas que significan «igual» y «noche». 2022 es el equinoccio de otoño para el hemisferio norte 22 de septiembre 21:04 EDT. En este momento, a diferencia del solsticio, la Tierra no está inclinada hacia o desde el Sol. Cuando el sol brilla en el ecuador, produce la misma luz para los hemisferios norte y sur.

¿Qué es una aurora? ¿Cómo es?

Mientras las auroras iluminan el cielo nocturno con sus verdes y rosas brillantes, hay mucho más detrás de escena. La aurora boreal y la aurora austral, alrededor de los polos norte y sur respectivamente, son causadas por el viento solar persistente del Sol y las tormentas solares, particularmente las eyecciones de masa coronal, causadas por explosiones masivas de plasma. A través de estas emisiones y de estos vientos, el Sol rocía electrones en el campo magnético de la Tierra. Allí, estas partículas cargadas se combinan con el campo y entran en la atmósfera de la Tierra, siguiendo el camino del campo magnético hacia los polos. A medida que estas partículas chocan con las moléculas de la atmósfera, producen luz.

[Related: We finally know what sparks the Northern Lights]

McPherron compara el proceso con apagar un viejo televisor: «Cuando los enciendes, si tienes buen oído, escucharás un indicador de muy alta frecuencia» causado por el haz de electrones. «Y si lo cierras, verás un punto justo en el medio de la pantalla». Ese punto brillante en una pantalla fluorescente aparece cuando un haz de electrones lo golpea desde el interior. «Y eso es exactamente lo que es Aurora», dijo. «Son electrones que bajan a lo largo de una línea de campo magnético, y la pantalla es la atmósfera».

¿De dónde vienen los colores?

A medida que los electrones ingresan a la atmósfera de la Tierra, excitan gases llamados oxígeno y nitrógeno. Las moléculas de oxígeno y nitrógeno, llenas de energía más allá de su estado normal, emiten fotones a medida que regresan a sus niveles de referencia, lo que da como resultado la luz. El oxígeno emite luz verde y roja, mientras que el nitrógeno emite luz azul.

¿Por qué hay más actividad auroral alrededor del equinoccio?

Esta respuesta es más complicada pero implica dos efectos: el efecto ecuatorial y el efecto Russell-McPherron. ¿Reconoce el nombre? El primero se encuentra con el viento solar en ángulo recto con los polos de la Tierra, mientras que en el segundo, el viento solar es paralelo al campo magnético de la Tierra. Juntos, estos dos efectos explican el aumento de la actividad de las auroras en otoño y hacen que las semanas alrededor de los equinoccios sean las mejores para ver las auroras.

[Related: Meet STEVE, and 7 other mysterious glowing things you’ll find in the night sky]

En otras palabras, la inclinación del eje de la Tierra aumenta la «fuerza del campo magnético del viento solar» que interactúa con nuestro planeta, dijo McPherron.

¿Cómo puedo ver una aurora?

Primero, probablemente tendrás que viajar al norte. A menos que viva en Flin Flon, Manitoba, Canadá, en cuyo caso, según McPherron, quédese donde está: es una ubicación privilegiada. Atrapa la luz del norte. El mejor lugar para ver la aurora es en la zona auroral, centrada a 67º al norte del ecuador, pero la aurora boreal ha sido reportada tan al sur como Hawái durante importantes erupciones solares en el siglo XIX.

En los Estados Unidos, los mejores estados para ver la aurora boreal son Alaska, Maine y Minnesota. Aunque la actividad solar que provoca la aurora ocurre durante todo el día, la mejor manera de ver la aurora a simple vista es de noche, dijo McPherron. La actividad alcanza su punto máximo alrededor de las 11 a. m., pero las auroras pueden ocurrir desde el anochecer hasta el amanecer, agrega.

Pero independientemente, si puedes ver la aurora, te espera una sorpresa. Esté atento a que el cielo comience a iluminarse, aumentando después de 15 a 20 minutos. «Y luego verás una explosión hacia el polo de toda esta fantástica actividad», dijo McPherron.

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *