Una historia de la primera era de la energía eólica

Un extracto de lo siguiente La gran solución: siete pasos prácticos para salvar nuestro planeta Por Hal Harvey y Justin Gillis.

Si hubiera conocido a Dew Oliver en 1926, podría haberle extendido un cheque. Muchas personas lo hicieron y llegaron a arrepentirse. Era un tejano encantador que corría por el sur de California con un sombrero de vaquero Stetson color crema, luciendo un bigote de morsa y hablando de planes para hacer dinero. Su idea más atrevida fue el plan para capturar el viento.

El Sr. Oliver, como todos los que pasaron por el Paso de San Gorgonio, quedó muy impresionado por el aire allí. El paso, formado por la famosa falla de San Andrés, es uno de los más empinados de los Estados Unidos, con montañas a ambos lados que se elevan casi nueve mil pies. Como muchos pasos de montaña, sirve como túnel de viento. A medida que el aire caliente del desierto se eleva sobre el interior de California, el aire más frío del Océano Pacífico se precipita sobre el paso. La historia cuenta que el Sr. Oliver se dio cuenta de lo fuertes que eran esos vientos cuando volaron su Stetson de su cabeza.

Su esquema era bastante simple, en realidad. Quería construir un embudo de acero de diez toneladas para capturar el viento y luego enviarlo a través de una hélice conectada a un generador de 25.000 vatios. Su intención era vender energía eléctrica a la cercana ciudad turística de Palm Springs. Aparentemente, no se dio cuenta de que una empresa de servicios públicos local ya había reclamado la ciudad y no recibiría a un intruso. Pero él construyó la cosa: en 1927, la máquina de viento del Sr. Oliver se instaló a pocos metros de donde corre hoy la Interestatal 10. En el extremo delantero, un gran embudo de setenta y cinco pies de largo y doce pies de ancho estaba unido a un cilindro, dentro del cual había una hélice para impulsar un generador de segunda mano, Sr. Oliver. Pero incluso el Sr. Oliver subestimó el poder del viento: en las primeras pruebas, una hélice giró demasiado rápido e incendió el primer generador. Encontró uno grande. Sin embargo, los pocos clientes que logró inscribir se quejaron de que la potencia de su máquina era errática. Al necesitar más dinero para mejorar su equipo, el Sr. Oliver se aventuró a vender acciones a la población local, y parece que no fue del todo honesto con ellos acerca de los riesgos de su empresa.

Uno sospecha que el costo se le escapó, pero cualquiera que sea la razón, el plan fracasó. El Sr. Oliver fue llevado a juicio y declarado culpable de vender acciones ilegalmente. Después de un breve período en prisión, huyó a California y su máquina languideció en el desierto durante años, y finalmente se desguazó en la Segunda Guerra Mundial. ¿Por qué se engañaría a un inversionista para que emitiera cheques por un esquema tan loco? De hecho, la idea de generar electricidad a partir del viento fue una idea candente en la década de 1920, y muchos estadounidenses habían leído sobre ella, si no la habían visto en acción. En miles de caseríos que aún no estaban conectados a la red eléctrica, las familias ansiaban acceder al nuevo medio de la época: la radio.

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Esta nueva tecnología se disparó en popularidad a mediados de la década de 1920, con más de quinientos nuevos transmisores en el aire en 1923 en solo un año. En la era anterior a la radio, los agricultores tenían acceso a la electricidad por la noche con lámparas de queroseno. Pero muchos ahora sienten que necesitan conectarse con el mundo moderno. Por un lado, ahora se transmitían por radio noticias agrícolas críticas con precios diarios. Las empresas emergentes acudieron en masa al campo, vendiendo kits que incluían una pequeña turbina eólica conectada a un generador, un juego de baterías, una radio y una o dos luces eléctricas. Los dispositivos se llamaron cargadores de viento y finalmente quedaron obsoletos en la década de 1940, cuando Franklin D. Uno de los programas New Deal de Roosevelt proporcionó acceso casi universal a la red eléctrica. Décadas más tarde, sin embargo, la memoria cultural de los cargadores de viento resultaría importante. Las personas profundamente conservadoras que viven en el centro del país, de quienes se podría esperar que se opongan a las nuevas innovaciones, como las grandes turbinas eólicas comerciales, recuerdan haber oído hablar de los cargadores de viento de sus abuelos. La idea de cosechar en el aire, la forma en que se cosecha, les parecerá a muchos de ellos algo perfectamente sensato.

Cuando el negocio de los cargadores eólicos despegó a mediados de siglo, estaba claro que se podía generar cantidades significativas de energía eléctrica a partir del viento. Pocas personas tenían una visión de cuán grande podría ser la energía eólica: con un amplio apoyo del Instituto de Tecnología de Massachusetts, se construyó una turbina a gran escala durante esta era para proporcionar electricidad a la red eléctrica. La turbina, ubicada en la cima de una montaña de Vermont llamada Grandpa’s Knob, operó de manera intermitente pero con éxito durante cinco años, enviando electricidad al valle de Champlain que se encuentra debajo. La turbina se rompió al final de la Segunda Guerra Mundial, y dado que la energía del viento era algo más cara que la electricidad de los generadores convencionales, la empresa de servicios públicos local decidió no pagar por una nueva turbina. Sin embargo, un sueño se hizo realidad, y no morirá. El científico más importante en la vida pública estadounidense de la época, Vanevar Bush, quien fue asesor científico del presidente Franklin Roosevelt durante la Segunda Guerra Mundial, siguió de cerca el proyecto.

El Dr. Bush escribió en 1946: «Una magnífica turbina eólica en las montañas de Vermont ha demostrado que los hombres pueden construir una máquina práctica que generará enormes cantidades de electricidad combinada con energía eólica». Muy cerca de eso está la forma convencional más económica de producir. Y así se demostró que en algún momento en el futuro las casas podrían iluminarse y las fábricas podrían funcionar de esta nueva manera». Aunque el proyecto de Dew Oliver para generar energía eólica en el desierto fracasó, acertó en una cosa: en realidad tenía uno de los medio siglo después de su plan, renacería la idea de generar electricidad a escala comercial con aerogeneradores, y el Paso San Gorgonio sería uno de los lugares donde sucedió.

Copyright © 2022 por Justin Gillis y Hal Harvey. Del próximo libro The Big Fix: 7 Practical Steps to Savings de Hal Harvey y Justin Gillis, reimpreso con permiso de Simon & Schuster, Inc.

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