Por qué la luz artificial amenaza la vida silvestre nocturna

Este artículo fue presentado originalmente la oscuridad.

Después de unos años Una asociación público-privada estableció la Reserva Natural del Condado de Orange para proteger y restaurar el hábitat de los raros matorrales costeros de salvia en el sur de California, biólogos registrado El sitio de 37,000 acres alberga 35 reptiles y anfibios endémicos. También notaron dos ausencias notorias: la serpiente brillante de California y la serpiente de nariz larga.

Ambas serpientes son nocturnas y se alimentan principalmente de lagartijas dormidas. Kathryn Rich y Travis Longcore, editores de un 2013 libro En cuanto a los efectos de la iluminación nocturna artificial, la contaminación lumínica ha sido nombrada como el principal predictor de la ausencia de serpientes en gran parte del sur de California urbanizado. El hábitat de la serpiente, en su mayor parte, se ve perfecto, dijo Longkor en una entrevista con Underrock. Pero cuando se trata de especies que normalmente están activas durante la luna nueva, cuando hay muy poca luz natural, «no las encontramos en lugares con mucha contaminación lumínica», dijo.

Para el hombre moderno, el cielo nocturno es materia de poesía, romance y sabiduría espiritual. Separarse de él es doloroso, pero no suele ser una cuestión de vida o muerte. Por otro lado, la vida silvestre puede tener dificultades para sobrevivir si la luz artificial se interrumpe durante la noche. Es ampliamente conocido, por ejemplo, que las tortugas marinas nacen desorientado En presencia de luces brillantes de la ciudad, pueden alejarse del océano, lo que aumenta el riesgo de ser devorados por los depredadores.

Menos conocida, pero igualmente inquietante, la iluminación artificial puede desempeñar un papel en la fragmentación del hábitat. En marzo de este año, Longcour y un equipo de 20 investigadores publicaron un papel Describir la oscuridad como un componente importante de los hábitats saludables y funcionales. Los autores se basan en un cuerpo de investigación realizado durante las últimas dos décadas que sugiere que la luz artificial en la noche restringe el rango de algunas especies, lo que les dificulta buscar alimento y encontrar pareja. La luz artificial, en este sentido, actúa de manera similar a las carreteras, cercas y muros, barreras físicas que los biólogos han entendido durante mucho tiempo como amenazas para las especies sensibles.

Cuando se trata de la restauración del hábitat, la necesidad de oscuridad se pasa por alto en gran medida. Luis Mistal es el director ejecutivo de Sky Island Alliance, una organización ambiental sin fines de lucro que ayuda a mapear la contaminación lumínica a lo largo de un tramo de 84 millas de montañas aisladas a lo largo de la frontera entre EE. UU. y México, entre otros proyectos destinados a mejorar el hábitat en islas del cielo individuales. A pesar de los esfuerzos de su grupo y del continuo crecimiento del interés científico, la iluminación aún no forma parte de la reserva, dijo Mistal. «No he visto ningún progreso real en la iluminación como punto focal para la restauración del hábitat».

Eso es un descuido importante, dicen los científicos, dado que la iluminación nocturna artificial afecta a una gran parte del mundo. En los Estados Unidos, Casi la mitad La superficie terrestre está bañada por luz artificial de puesta de sol a puesta de sol. Al otro lado del Atlántico, la situación es más pronunciada, con el 88 por ciento de la superficie terrestre europea afectada. En total, alrededor de un tercio de la población mundial no puede ver la Vía Láctea desde su propio patio trasero, y por cada ser humano que extraña el cielo nocturno, hay innumerables criaturas nocturnas que se desorientan y se vuelven vulnerables cuando la luz artificial borra la noche.


TO planta de apoyo Y las comunidades de animales, escribieron los autores del artículo de marzo, son fundamentales para identificar, preservar y restaurar la infraestructura oscura. En un correo electrónico a Under, Longcor lo definió como «un sistema de áreas protegidas, corredores y escalones que brindan oscuridad natural, o cerca de ella, en todo el paisaje. Un sistema que brinda múltiples beneficios por la noche, al igual que la infraestructura verde brinda múltiples beneficios para los sistemas vivos.

Longcore, un científico ambiental que trabaja con el Instituto de Medio Ambiente y Sostenibilidad de UCLA, ha estado estudiando los efectos de la contaminación lumínica nocturna durante más de 20 años. Durante este tiempo, la restauración del hábitat creció exponencialmente como estrategia de conservación. Un 2018 reevaluación Se identificaron más de 3000 trabajos de investigación sobre restauración ecológica publicados entre 1997 y 2017. Sin embargo, como señala el documento de marzo, los beneficios de la oscuridad aún están notablemente ausentes de casi todas las estrategias internacionales de conservación.

No se habla mucho de la iluminación nocturna artificial a nivel local. Un 2018 papel que presentó un marco para la restauración ecológica de los ecosistemas urbanos mencionó factores de estrés ambiental como la contaminación química y las plantas invasoras, pero no mencionó específicamente la presencia de luz artificial en la noche o «ALAN» como suele ser minúsculas En la literatura científica. Asimismo, un 2021 papel Al discutir cómo se deben priorizar las acciones de conservación para el hábitat del salmón en las vías fluviales urbanas en Puget Sound, se mencionó la escorrentía urbana, las especies secundarias y el cambio climático, pero no ALAN, aunque un Estudiar Años anteriores han demostrado que la contaminación lumínica en Puget Sound hace que los salmones juveniles sean seis veces más vulnerables a la depredación.

«Eso es algo que creo que olvidamos», dijo Debra Scheer, directora de ecología de recuperación de San Diego Zoo Wildlife Alliance. Shear trabaja con pequeños mamíferos en peligro de extinción, como el ratón de bolsillo del Pacífico y la rata canguro de Stephens. «Estamos acostumbrados a encender la luz porque somos diurnos», es decir, activos durante el día. Pero, explicó, «los ojos de estas especies nocturnas son muy sensibles a la luz. Así es como funcionan en la oscuridad pura».

Los ecologistas y biólogos de la restauración dedican mucho tiempo a pensar en las especies que utilizarán el hábitat restaurado: dónde se refugiarán, cómo encontrarán agua, qué comerán, qué podrán comer. Pero los científicos son humanos. Tienen un motivo biológico mucho más débil para buscar la oscuridad; De hecho, es tan periférico a la cosmovisión humana que incluso los biólogos pueden olvidar que la oscuridad, para algunas especies, es necesaria para sobrevivir.

“Somos primates y la percepción visual impulsa nuestras acciones y muchas de nuestras emociones”, escribió Steven Handel, profesor de ecología y exdirector de Ecología de Restauración Urbana en la Universidad de Rutgers en Nueva York, en 2021. Artículo Para la ecología de la restauración. «Como resultado, los objetivos de nuestro proyecto a menudo se basan en la apariencia y la funcionalidad cotidianas de los sitios. El éxito se mide habitualmente por la estética y el disfrute de los visitantes humanos a medida que se mueven por el paisaje restaurado durante el día».

En una entrevista con Underrock, Handel también señaló que los proyectos de restauración a menudo se financian con dólares de impuestos públicos a través de agencias estatales y locales, y que las agencias están profundamente influenciadas por la percepción pública. «Si les dices: ‘Queremos hacer algo que mejorará la ecología de la noche que nadie verá nunca'», dijo, «eso es muy difícil de convencer a una agencia gubernamental».


Aluz artificial, han aprendido los científicos, interrumpe tanto al depredador como a la presa. Considere la rata canguro de Stephens, dice Scheier, quien dirige un proyecto de translocación y reintroducción de estos animales en California. Un solo ratón requiere un espacio de 30 x 30 metros para vivir y pastar. Para toda la población, este número aumenta exponencialmente.

«Si una rata canguro tiene una luz en el área dentro de los 40 metros, no elegirán buscar comida allí porque es demasiado arriesgado para ellos», dijo. Este es un gran problema cuando se trata de encontrar un lugar adecuado para la reintroducción. «Sabemos cuál es el rango de la especie, pero luego miras todas las viviendas y la iluminación, y eso reduce significativamente el hábitat adecuado».

Los depredadores también evitan la luz, incluso aquellos perturbados por edificios y otros signos de ocupación humana. En 1995, Paul Baer registrado Cómo un león de montaña macho joven pasó dos horas evitando una fábrica de arena bien iluminada pero no tuvo miedo de entrar en un parque industrial sin iluminación. En el periódico de marzo, Longcor llegó a la misma conclusión cuando usó Datos satelitales para mapear áreas oscuras en el área metropolitana de Los Ángeles y predecir que corresponderían a los corredores de viaje utilizados por los pumas. La presencia de luz nocturna artificial, dijo Longcour, puede tener un efecto profundo sobre adónde van los leones de montaña y cómo llegan allí. Son criaturas inteligentes, agrega, y entienden que «la luz significa problemas porque la luz significa personas».

En marzo de este año, Longcore y un equipo de 20 investigadores publicaron un artículo que describe la oscuridad como un componente crítico de los hábitats saludables y funcionales.

Los leones de montaña en Los Ángeles actualmente viven en pequeños hábitats fragmentados por obstáculos potencialmente letales como la autopista 101 y endogamia Esta población seguirá siendo un problema hasta que se pueda restablecer la conectividad. este es el objetivo más grande del mundo Wildlife Crossing, que actualmente se encuentra en construcción y eventualmente se extenderá por la concurrida autopista 101. A diferencia de muchos otros proyectos de restauración de hábitats, este fue diseñado pensando en la oscuridad, dice Robert Rock, arquitecto paisajista y diseñador principal de The Crossing.

El condado de Los Ángeles es un lugar luminoso, con tragaluces y luces en las autopistas, además de la luz reflejada por los faros de los automóviles. Debido a que estas condiciones pueden impedir que los pumas y otras especies nocturnas usen el cruce, los diseñadores están agregando algunas características únicas al cruce y su acceso, como bermas de tierra diseñadas para bloquear la luz y el sonido. También trabajaron con el Departamento de Transporte de California en luces de autopista más pequeñas, de modo que cubran menos área, y sus planes de diseño incluyeron el uso de concreto que tiene menos reflejo en la superficie para ayudar a mitigar los efectos de los faros en la autopista.

Rock espera que la diferencia de luz en la parte corta de la 101 también sirva como una señal para los automovilistas, recordándoles que tengan cuidado al conducir por la zona de restauración del hábitat.


WEstá oscuro en las colinas Sea bueno para la vida silvestre, las llamadas para reducir la iluminación nocturna han despertado preocupación entre algunos miembros del público en general. «Luchamos constantemente contra el miedo a la oscuridad», dijo Ashley Wilson, directora de conservación de la Asociación Internacional del Cielo Oscuro, que ha estado promoviendo «políticas de iluminación responsable» desde su fundación en 2001. A la gente le preocupa que proteger el cielo nocturno signifique apagar todas las luces, todo el tiempo, dijo Wilson.

Tal enfoque de todo o nada es innecesario. En cambio, los cambios simples pueden marcar una diferencia significativa. Estos incluyen apuntar la luz hacia abajo, usar la intensidad correcta y configurar las luces del sensor de movimiento para que permanezcan encendidas por no más de cinco minutos, dijo Wilson. Y las personas pueden apagar las luces por completo en lugares donde realmente no son necesarias por seguridad.

Cuando se trata de la restauración del hábitat, la necesidad de oscuridad se pasa por alto en gran medida.

Algunos países ya han tomado medidas a gran escala para proteger especies sensibles en áreas desarrolladas. «Europa está un poco más avanzada en este sentido que Estados Unidos», dijo Longcour. Por ejemplo, Suecia ha creado una política que mantiene tramos de sus carreteras sin iluminación para proporcionar áreas de cruce seguras para los animales que se asustan de la luz.

Sin embargo, encontrar la estrategia correcta para cada especie objetivo en cada área específica no siempre es sencillo. Diferentes especies responden de diferentes maneras. Shear dijo que la iluminación activada por movimiento es mucho menos perturbadora para las ratas canguro que las luces encendidas toda la noche, porque los sensores de movimiento no se activan con tanta frecuencia, especialmente en áreas residenciales donde la gente normalmente no sale tarde en la noche. . en otra parte, Investigar Se ha descubierto que algunas especies de murciélagos reacios a la luz, como los murciélagos orejudos y los murciélagos orejudos, evitan la luz en el espectro blanco y verde, pero están tan felices de alimentarse bajo la luz roja como en la oscuridad total. Aún así, la iluminación roja no es la solución para todas las especies de murciélagos, menos para el murciélago de herradura. evita Todas las luces, incluida la roja. Es posible que los científicos deban investigar más para descubrir la mejor luz para diferentes hábitats.

«En última instancia, necesitamos que estas especies coexistan con los humanos», dijo Shear. «Realmente no tenemos suficiente tierra en el planeta para mantener a esta especie y mantener a la gente aquí». Esto significa apagar las luces en algunos lugares pero encenderlas en otros, y tratar de encontrar un compromiso que haga que tanto las personas como la vida silvestre se sientan tan seguros como en la oscuridad.

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